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Ordinateur-central

Trio d'IBM Z E12 : des monstres de puissance extensible typique des ordinateurs centraux. (Crédit IBM /Agiorgio)

Aussi appellé mainframe en anglais, l'ordinateur central est une machine dotée d'une forte puissance de calcul, mais qui reste produite en grande série, contrairement aux supercalculateurs, encore plus puissants, mais contraints à la série réduite, voire à l'unicité, en raison de leurs couts prohibitifs.

Le terme de "central" remonte aux premiers réseaux informatiques, où quelques machines satellites dépendaient d'un ordinateur plus puissant, le mainframe.

Techniquement, ces ordinateurs centraux utilisent des composants dédiés, même si certains, comme les microprocesseurs, la mémoire vive ou les disques durs sont présents "sur étagères" auprès des fabricants spécialisés. L'architecture des ordinateurs centraux comporte des microprocesseurs montés en parallèle, une très grande quantité de mémoire vive, des bus élargis, un espace de stockage à l'avenant et un système d'exploitation capable d'exploiter une telle profusion de ressources.

Très souvent, il s'agit d'un dérivé d'Unix, même si tous les fabricants d'ordinateurs centraux proposent leur solution propriétaire.

Actuellement, les constructeurs de mainframe ne sont pas si nombreux. Le plus connu est certainement IBM, avec sa fameuse série Z. Ensuite viennent HP, avec VMS, ou encore Bull en Europe, de même qu'une poignée de constructeurs asiatiques.

Ces ordinateurs centraux, imposants et dispendieux, puisqu'ils nécessitent une équipe de maintenance spécialisée, sont utilisés en priorité par les grandes entreprises (industries, banques, compagnies aériennes, cloud computing) et aussi les grandes administrations.

Dopés par la vague des machines virtuelles qu'ils peuvent héberger en grand nombre, les ordinateurs centraux gèrent souvent plusieurs systèmes à la fois et d'immenses bases de données. Les mainframes sont donc au coeur du concept Big data, et d'autres tendances actuelles, comme le cloud computing déjà cité.

Pour toutes ces raisons, le marché des ordinateurs centraux est en pleine croissance, et sans doue pour longtemps...

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