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Transistor

En électronique, le transistor est un composant semi-conducteur actif, qui permet de contrôler le courant électrique qui le traverse, C'est aussi le nom donné aux premiers postes radio qui en étaient équipés, les fameux "transistors" de nos aînés !

Mis au point par trois chercheurs des laboratoires Bell Téléphone en 1947, le transistor remplace les tubes électroniques à vide (les lampes) utilisés jusque là, et c'est un progrès majeur tant les lampes, particulièrement fragiles, posaient problème dans les premiers calculateurs.

Cette invention, couronnée par un prix Nobel en 1956, est à la base de toute l'électronique moderne, informatique comprise. Ainsi, les circuits intégrés (processeurs, microprocesseurs, mémoires, etc.) utilisent des transistors, si bien que tous les appareils électroniques qui nous entourent aussi.

Physiquement, le transistor est composé de métaux et de semi-conducteurs comme le silicium, l'arséniure de gallium, voire le graphène, qui s'annonce très prometteur dans un futur proche.

Concrètement, le transistor agit comme une minuscule porte (un interrupteur mécanique) qui régule le courant électrique.

Ainsi, il n'en fallait pas plus pour interpréter le langage binaire composé de 0 et de 1 : ouvert, le courant passe, fermé, le courant ne passe pas... Le moteur de l'informatique moderne était né !

Dès lors, selon la cadence du processus (mesurée en Hertz) multipliée par le nombre de transistors, des puissances de calcul phénoménales peuvent être atteintes par ce procédé...

Sans compter que grâce à des techniques de gravure de plus en plus fines (photolithogravure) au niveau du nanomètre, des milliards de transistors peuvent être réunis sur un seul circuit intégré de quelques centimètres carrés !

À titre d'exemple, le Core i7 Ivy bridge, un microprocesseur Intel haut de gamme commercialisé dès 2013, en contient pas moins de 1,4 milliard...

En définitive, le transistor, base matérielle de la révolution numérique, fait sans doute partie des plus importantes inventions de l'humanité...

Le transistor jusqu'en 1997... (crédit : Bell Lab)

.... où il se fondit dans les circuits intégrés !

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